8 August, 2020
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Si vous ne pouvez pas trouver un conjoint qui soutienne votre carrière, restez célibataire !

Récemment, j’ai assisté à un dîner avec huit femmes ayant très bien réussi professionnellement, âgées de 35 à 74 ans. Leurs histoires étaient typiques des recherches que j’ai menées sur les couples à double carrière.

L’une d’entre elles venait d’obtenir une énorme promotion dans un autre pays, mais avait lutté pendant plusieurs mois pour que son conjoint accepte de la rejoindre. Une autre avait décidé que pour sauver son mariage, elle prendrait une année sabbatique et retournerait à l’école, ce qui permettrait à la famille de retrouver un certain équilibre et de faire une pause après deux emplois très prenants. Une troisième avait essayé de travailler à temps partiel pour son cabinet d’avocats, mais s’était vite rendu compte qu’elle était professionnellement mise sur la touche. Elle a opté pour faire un doctorat à la place. Son mari a poursuivi sa carrière.

Cette expérience souligne la conclusion que j’ai tirée de mes années de recherche et d’expérience : Les femmes ambitieuses sur le plan professionnel n’ont en réalité que deux options lorsqu’il s’agit de leur partenaire: un partenaire qui les soutient à 100% ou pas de partenaire du tout. Tout ce qui se trouve entre les deux se transforme en une espèce de fouillis qui sape le moral et la carrière.

C’est la réalité de la transition à moitié terminée dans laquelle nous nous trouvons concernant les femmes dans le monde du travail. Le XXe siècle a vu l’ascension des femmes. Le XXIe siècle verra l’adaptation (ou non) des hommes aux conséquences de cette montée. La réalité est que la transition n’est pas sans heurts et que les contrecoups seront réguliers, mais les bénéfices sont potentiellement énormes.

Jusqu’à présent, une petite minorité d’hommes et d’entreprises ont été à l’avant-garde de cette transition. Comme l’a récemment écrit Melinda Gates, nous continuons à « envoyer nos filles dans des entreprises conçues pour nos pères ». Et dans des mariages considérés comme égaux, tant que la carrière de l’homme n’est pas perturbée par la réussite de sa femme. (S’il est vrai que j’ai parfois entendu le cas de partenaire dans des couples homosexuels qui étouffait la carrière de l’autre, la grande majorité des témoignages recueillis viennent de couples hétérosexuels, et c’est presque toujours la femme qui voit sa carrière mise au second plan).

Ce n’est pas que ces maris ne soient pas des conjoints progressistes et solidaires. Ils se voient certainement ainsi – comme beaucoup de PDG et de dirigeants d’entreprises avec lesquels je travaille. Mais ils sont souvent pris au dépourvu par des compromis auxquels ils ne s’attendaient pas. Ils sont heureux d’avoir des épouses qui réussissent et qui gagnent bien leur vie. Ils les applaudissent et les soutiennent – jusqu’à ce que cela commence à interférer avec leur propre carrière. Une étude réalisée par Pamela Stone et Meg Lovejoy a révélé que les maris étaient un facteur clé dans deux tiers des décisions prises par des femmes de quitter le marché du travail, souvent parce que les épouses devaient combler un soi-disant vide parental. 

« Alors que les femmes ont presque unanimement décrit leurs maris comme favorables », écrit Joan Williams de l’étude, « elles ont également raconté comment ces maris refusaient de modifier leurs propres horaires de travail ou d’augmenter leur participation à l’éducation des enfants ». Comme l’a dit une femme : « Il m’a toujours dit : ‘Tu peux faire ce que tu veux' ». Mais pour accepter de faire une corvée domestique supplémentaire, il n’y a plus personne ».

Les femmes sont choquées et surprises. Elles pensaient que les règles du ‘contrat’ étaient claires, que les couples bien éduqués se soutenaient mutuellement et s’aidaient à tour de rôle à accomplir tout ce qu’ils voulaient. Une enquête menée auprès des diplômés de la Harvard Business School souligne ce décalage : Plus de la moitié des hommes s’attendaient à ce que leur carrière prenne le pas sur celle de leur femme, alors que la plupart des femmes s’attendaient à des mariages égalitaires (à noter que presque aucune femme ne s’attendait à ce que sa propre carrière passe en premier.) Les millenials sont souvent présentés comme plus ouverts d’esprit, mais les données ne vont pas dans ce sens: des enquêtes ont montré que les jeunes hommes peuvent être encore moins engagés en faveur de l’égalité que leurs aînés.

Même pour les couples qui s’engagent en faveur de l’égalité, il faut deux personnes exceptionnelles pour naviguer sur les eaux délicates de la double carrière. Il est plus facile d’opter pour la voie de la moindre résistance – la norme historique d’un homme axé sur la carrière et d’une femme axée sur la famille. Surtout si, comme c’est souvent le cas, l’homme a quelques années de plus, a une longueur d’avance sur sa carrière et gagne donc un salaire plus élevé. Cela conduit à un cycle qu’il est difficile de rompre : les hommes ont plus de possibilités de gagner plus, et il est de plus en plus difficile pour les femmes de rattraper leur retard.

La désillusion est profonde – et durable. Il en résulte une réaction tardive, comme je l’ai constaté en faisant des recherches dans un livre traitant de l’augmentation des taux de divorce et de mariage dans les années 50 et 60 : les femmes talentueuses, contraintes par l’attitude de leur mari à baisser le niveau de leurs ambitions, attendent leur heure. Après le départ de leurs enfants, les épouses s’autorisent à réaliser leurs buts. Environ 60 % des divorces tardifs sont initiés par des femmes, souvent pour concentrer leurs énergies sur des carrières florissantes après 50 ans.

C’est maintenant au tour des maris d’être choqués. Ils avaient travaillé si dur, fourni tant d’énergie – c’était ce qu’ils avaient compris de leur rôle ! Mais ce n’est pas ce qui caractérise le couple moderne dans un siècle plus équilibré entre les sexes. Le couple à double revenu présente d’énormes avantages en période de turbulences économiques, comme l’a écrit Eli Finkel de l’université Northwestern dans son livre The All-or-Nothing Marriage. Les meilleurs mariages n’ont jamais été plus heureux, plus équilibrés ou plus satisfaisants pour les deux parties. L’équilibre des sexes au sein du foyer a créé bien plus de couples résistants. Mais il faut garder cet équilibre dans la durée du couple. Si vous ignorez les rêves de votre partenaire, c’est à vos risques et périls.

« Je ne savais pas », m’ont dit beaucoup d’hommes que j’ai interrogés après le départ de leur femme. Pour moi, cela ressemble beaucoup à ce que me disent les chefs d’entreprise après le départ de leurs femmes cadres les plus haut placées. Ils ne s’attendaient pas à ce qu’elles partent, n’avaient pas bien compris à quel point elles étaient bouleversées par les attitudes, le manque de reconnaissance ou la promotion de l’homme le moins compétent du bureau du bout du couloir.

Mais en fin de compte, il est faux de dire que ces hommes ne savaient pas. La réalité est qu’ils s’en fichaient. Ils n’ont pas écouté – parce qu’ils ne pensaient pas qu’ils devaient le faire. Ils ont hoché la tête par politesse et ont considéré que leurs femmes radotaient parce qu’ils pensaient que cela n’avait pas d’importance et que cela ne les affecterait pas directement. Plusieurs hommes m’ont avoué qu’ils pensaient simplement que les frustrations de leurs femmes étaient dues à la ménopause et qu’ils n’avaient qu’à attendre que ça passe. C’est ce genre de minimisation et de mise à l’écart qui pousse les femmes à ignorer la situation – avant que cela ne les pousse à partir. À la grande surprise, et au grand chagrin, de leurs maris.

Une grande partie des choses que les gens apprennent sur le leadership et la constitution d’équipes au travail sont directement transférables à la gestion d’un meilleur équilibre à la maison. Voici quelques-unes des stratégies que j’expose dans mon livre :

    – La vision. Discutez dès le début des objectifs personnels et professionnels à long terme et revoyez-les régulièrement. Le manque d’alignement et de soutien mutuel dans les couples peut faire dérailler des stratégies de vie entière. Soyez clair sur le soutien qui sera nécessaire et attendu pour atteindre ces objectifs et sur sa provenance. 

    – Écouter activement. La plainte la plus fréquente des femmes est qu’elles ne se sentent pas écoutées ; celle des hommes, qu’ils ne se sentent pas appréciés. Pour la première, introduisez des séances d’écoute régulières (mensuelles, c’est bien, trimestrielles au minimum). Dédié, en face à face, concentré, sans paroles, à l’écoute de tout ce que votre partenaire a besoin de dire. Ensuite, répétez ce que vous avez entendu. Ajustez si nécessaire. Puis changez de sujet. Cela vous semble gênant ? Lorsque cela sera devenu salutaire pour votre couple, vous ne serez plus gênés. 

    – Faire un retour (aussi appelé flatterie). Tout le monde apprécie le feedback, mais il est de plus en plus rare, tant à la maison qu’au travail. La règle généralement recommandée est de 5 contre 1 : cinq commentaires positifs pour chaque commentaire « constructif ». Il s’avère que les humains aiment être admirés, surtout par leur partenaire intime. Alors, montez le volume et dites à votre conjoint à quel point il est magnifique, brillant, attentionné et d’un grand soutien. Récompensez les commentaires positifs et regardez-les grandir. Cela vous parait articifiel ? Seulement jusqu’à ce que vous voyiez la lumière s’allumer dans ses yeux.

Si votre partenaire n’est pas disposé à s’engager, qu’il n’est pas intéressé à « s’investir » et qu’il résiste à demander de l’aide, vous devez vous demander pourquoi. Tout comme au travail, il est intéressant de travailler d’abord sur soi-même. Comprenez vos propres problèmes, l’impact que vous avez sur les autres, jusqu’à quel point vous êtes responsable de la situation qui vous déplait. Envisagez de travailler avec un thérapeute ou un coach. En fin de compte, une fois que vous avez compris, si la relation ne s’est pas améliorée, la question demeure : Qu’est-ce qui vous maintient dans cette équipe ? Restez-vous par amour ou par peur ?

Jusqu’à récemment, les femmes restaient plus pour les finances que par peur d’être seules ; le manque d’amour était mauvais, mais pas autant que la pauvreté. Pour de nombreuses femmes, une plus grande indépendance financière signifie qu’elles peuvent avoir des relations amoureuses de meilleure qualité. Les femmes veulent de l’amour, de la reconnaissance et du soutien, au travail comme à la maison. Les entreprises qui n’offrent pas tout cela ont du mal à retenir les femmes, qui vont, pour la plupart, créer leur propre entreprise. Les couples qui n’offrent pas toutes ces garanties ont le même problème : les femmes s’en vont.

Pour retenir les femmes, à la maison et au travail, il faut des compétences et une conscience de soi. Il faut de l’attention et une adaptation volontaire des règles d’hier aux réalités d’aujourd’hui. Au travail, cela signifie adapter les cultures et les systèmes des entreprises. À la maison, il faut se concentrer de manière tout aussi stratégique sur l’amélioration du potentiel professionnel des deux partenaires, avec une vision familiale à long terme qui prend en compte l’allongement de la durée de vie, des heures d’écoute attentive et des flatteries régulières tout au long du chemin. 

Faire moins que cela appartient au passé.

Avivah Wittenberg-Cox, présidente de 20-first, l’une des principales sociétés de conseil en matière de genre, et auteur de Late Love, aux éditions Eyrolles.

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